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    庆历六年三月二十二rì,据说大吉,所以钦差大人巡内库转运司正使范闲,到江南之后,内库第一次新chūn开门招标,就选在了这一天。

    这天chūn光明媚,微风送暖,苏州城里的公子仕女们纷纷往城外去踏青,宽阔的官道上草未长已偃,莺未飞已惊,城外青山处处,绿水丝丝,便化作了男女们互相勾搭的好去处,空气里漫着一股清新美好的味道。

    苏州城里又是另一番景象,由江南总督府往南行七十四丈处,便是内库转运司常驻苏州府衙,不论是江南路的各司衙门还是苏州府的衙门都开在这一片地方,正是官气云集之地,平rì里就是戒备森严,首要看防之处,今rì里只见军士游走于两边街头,各持长枪于手,又有衙役强打jīng神,在chūn浓困意里jǐng惕地注视着各方的动静。

    这一大片区域已经被严密地控制了起来。

    每年的内库开门rì,都是这种情形,一来是各地来的巨商们手中带着太多的银子,二是主持内库开门一事的,除了转运司的官员还有宫中派来的太监监核,江南路总督也会到场旁听,这种时候更是少不了都察院那一帮子成天没什么事儿做的御史们。今rì汇集到这里的银子太多,大官太多,所以安全问题就成了重中之重。

    好在苏州深在大江之畔,庆国武力强盛,也没有哪个势力敢做出任何的试探,就连苏州城里的小偷们都早已被清逐出了城外。

    正是一片清明时节好收钱。

    …………转运司依惯例,腾出了一间大宅院。这座院子宽阔无比,沿正堂两边一溜的小隔间,据说是前朝时候江南一带的生学考场,后来庆国皇帝南巡内库之时,发现这种格局倒有些合适进行招标,便定在了这里,形成了惯例。平rì里这座宅院就空在苏州最高级的区域之中,被转运司借给总督府衙门理帐,只是到了三月间就归还转运司衙门。

    从十几天前就已经开始重新整修打扫,如今的这座宅院明亮至极,清净无尘。

    宅院之外有兵士把守,院内堂边站着几名面容寻常的护卫,大堂间的光线有些yīn暗,只隐约能看见一排四个太师椅,摆在桌案的后方。

    当南街京都新风馆苏州分店的接堂包子卖完之后,这座宅院的门终于开了。

    来自各州的巨商们并不慌乱,极有秩序地抬阶而上,对于身边兵士们jǐng惕地眼光视而不见,十几年的时间,他们对于这一整套程序早已了然于心。

    一个商人的身后往往代表着一个家族,以及家族身后的官场派系,内库开门之事重大,所以今rì前来的代表,都是家族中的头脸人物,只是人数并不多,这些商人的身后都带着自己的长随与帐房先生,还抬着箱子与帐册及相关的工具。

    走在众人之前的,当然是明家的代表。

    从去年开始,明家就已经将大部分权利下放到明兰石少爷的手中,明老爷已经很少出来抛头露面,但让众多巨商有些震惊的是,今天,那位明老爷子明青达,居然亲自到了大宅院!

    明青达微眯着疲倦的双眼,与各们同仁拱手见礼,一捋颌下长须,便傲然走入门中。

    江南商家隐隐以明家为首,赶紧向这位老爷子回礼,跟在他的身后进入门中,没有人会有一丝不自在的感觉,既然是内库招标,当然是明家先行。众人只是有些不理解,为什么明家今天会如此慎重,连老爷子都请了出来。

    偶尔有人联想到内库新来的转运司正使,那位钦差大人,又想到这个月里明家少爷暗底下与众人不停地交流,这才隐隐猜到,今天的内库招标,只怕不会如往年一般风调雨顺,也不会如今天的chūn光一般明媚喜人。

    …………檐下的两排房间早就已经贴上了名字,各家依次进入,明家便排在左手方的第一间大房内,他们带的人也最多,足足带了十六名掌柜伙计,一入房间,便有转运司安排的仆妇下人们端茶倒水,递了热乎乎的毛巾,以及一些jīng致的小糕点。

    虽然开标的是官府,但是他们也知道这些富人们也要招呼好,用范闲知道往年安排后笑着说的那句话般,要杀猪,当然得先把猪养肥了。

    明青达稳坐于椅中,双眼微眯看着门外庭院里散下的清淡天光,入院之前,他就与那些商人们有过眼神上的交流,知道大家的想法是极为一致的,在利益面前,没有人愿意彼此将价钱哄抬起来,尤其是那些商家,根本不敢得罪自己。

    想到这一点,明青达的心里才稍微放心了些,低声问道:“还有多久?”

    明兰石规规矩矩地站在父亲的身旁,低下身子说道:“快了。”他伸出那双白暂的手,端着茶送到父亲的身前,这双手是如此的洁净,就像是从来没有沾过血一般。

    明青达点了点头,朝廷既然还是发明标,这天下又没有人有那个财力与自己争,应该和往年没有太多差别,但不知道为什么,他的嘴唇还是有些发干,或许是人的年纪渐渐老了,jīng力总有些不济。

    想到这点,明家主人心里却涌起一丝莫名的情绪,自己的母亲已经这么大年纪了,为什么身子骨还是那样康健?

    明青达下意识用目光扫了一眼对过,很轻松地分辩出来了那些房中所代表的家族,虽然这些年他已经很少亲身入商场,但老一辈的交情犹在,今天那些家里来的都是些第二代的后人,想来对方也清楚,内库十六标,崔家腾出来的份额可以抢抢,至于明家定死的那八项,他们是断不能动的。

    只是……对面檐下最后的那个房间门依然关着,不知道是哪家递了标书,人却还没有到。

    明青达喝了一口茶,润了润嗓子,皱眉说道:“乙六是谁家?马上就要开始了,怎么人还没有到?”

    明兰石一怔,无法应答,因为他明明已经调查的足够详细,为什么那间房还一直空着?

    明青达的心中开始生出某种jǐng兆,范闲退回四十万两银票之后,便陷入了安静之中,不知道那位钦差大人究竟在想什么,他看了自己的儿子一眼,微恚说道:“办事就要滴水不漏,连人都没有查清楚,呆会儿万一出什么问题,怎么办?”

    明兰石面sè微窘,只好认错,心里却有些不服,这些豪门大族的人物,都带着这种心口不一的坏毛病,试探着说道:“会不会是哪家盐商……他们做事向来古怪,指不定这次也是眼馋了。”

    明青达一脸yīn煞,摇了摇头,说道:“不是盐商,一,他们给过我们承诺,二,薛大人也曾经向我做过保证。”

    这位明家主人看着对过那间空无一人的房间,看着那紧闭的房门,看着玻璃窗里隐约渗出的寒意,心中涌出强烈的不安。

    ————————————————————————“这次真是可惜了。”江南总督府书房之中,一位师爷叹息着:“崔家空出了六项,咱们却不方便插手,眼睁睁看着这么多银子,又要被明家和那些江南的土财主们瓜分,实在可惜。”

    封疆大吏,江南路总督,一品大员薛清大人面带微笑,不言不语。

    坐在他身边另一位师爷也是面露可惜之sè,说道:“杨继美前些天来了几次,还不是指望大人能帮他在小范大人面前说说话……他家世代做盐,如今看着内库这块肥肉,也馋的慌。”

    杨继美是两淮一代最大的盐商,或者说是私盐贩子,一向对总督府小心巴结。

    薛清想了想后,笑着说道:“馋?谁不馋?杨继美这老杀才……那么好一座华园,我找他要,他都硬顶着不给,这次非要经我的手送给范闲当住所,他想的什么,难道本官不知?难道范大人心里不清楚?”

    他身为江南总督,掌管天下七分之一的兵马民政,实力雄厚至极,耳目自然众多,想到一椿事情,忍不住叹息道:“范大人rì后肯定要卖杨继美一个面子,不过内库这个事情……他是没什么机会了。”

    师爷好奇问道:“钦差大人究竟怎么想的?空出来的那六项,他究竟准备交到谁的手上?”

    薛清面上的笑容渐渐敛去,说道:“其实问都不需要问,陛下既然派他来了江南,这六项自然是他准备自己得了。”

    他接着冷笑道:“别说这六项,我看明家自己的那八项,今天要保下来,只怕也会非常吃力。”

    师爷深深皱眉说道:“就不知道小范大人这次选的是哪家。”

    薛清嘲讽一笑,他统领江南一地,当然知道范闲做的一些手脚,笑道:“那个人选,只怕你们谁都想不到,这位钦差大人也委实厉害,竟然不在商人之中选代言,却在草莽之中挖人,如果平rì里那厮敢大摇大摆地走进苏城里来,本官只怕要拿他入狱,索些好处才是。”

    师爷不知内情,干笑了两声,心头却依然有些不舍,试探着问道:“关于内库开门一事,钦差大人……没有和您说道说道?”

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